Door de extreme hittegolf in Canada zijn er meer dan 1 miljard zeedieren omgekomen door de zinderende hittegolfrecord langs de kust van de Stille Oceaan. Vooral de mosselen zijn zwaar getroffen, dieren die bijdragen aan het zuiveren van het zeewater. Door de hitte werden zij levend gekookt. Deskundige wetenschappers benadrukken hiermee de kwetsbaarheid van het ecosysteem dat niet bestand blijkt te zijn tegen de extreem hoge temperaturen.

levend gekookt
Ruim 1 miljard zeedieren levend gekookt door hittegolf Canada | Foto: publiek domein

Kust kraakt

De hittegolf die vijf dagen lang het westen van Canada en het noordwesten van de Verenigde Staten overspoelde, dreef de temperaturen langs de kust op tot 40 graden Celsius. Het verbrijzelde daarmee zonder pardon alle bestaande temperatuurrecords. Niet alleen veroorzaakte de intense en niet aflatende hitte grote bosbranden, de uitzonderlijke hoge temperaturen leidden tot pieken in plotselinge sterfgevallen en sterke toenames van ziekenhuisbezoeken voor hittegerelateerde ziekten. In de provincie British Columbia heeft de hitte vermoedelijk aan vijfhonderd mensen het leven gekost. Ook de wilde en gedomesticeerde dieren hebben het er flink van langs gekregen. Hittegolven zijn één van de dodelijkste natuurlijke gevaren. Deskundigen vrezen dat de hittegolf grote gevolgen heeft voor het zeeleven met een verwoestend effect dat zijn weerga nog niet kent. Christopher Harley, een Mariene bioloog aan de Universiteit van British Columbia die zich bezighoudt met het leven in de zeeën en oceanen, heeft berekend dat de kans erg groot is dat er meer dan één miljard zeedieren zijn gestorven door de ongewone hitte. Harley:

“Een wandeling over het strand van Vancouver toonde aan hoe groot de schade is die is veroorzaakt door de hittegolf. De rotsen waren bezaaid met tienduizenden dode mosselen, zeesterren, slakken en kreeftjes.”

Hij omschrijft de essentie van de situatie rond de levend gekookte mosselen als volgt:

“Normaal kraakt de kust niet als je er overheen loopt. Nu liggen overal zoveel lege mosselschelpen dat je domweg niet kunt voorkomen om op de dode dieren te stappen.”

Levend gekookt

Harley werd getroffen door de geur van rottende mosselen, waarvan vele in feite zijn gekookt door het abnormale warme water. Slakken, zeesterren en mosselen lagen te rotten in het ondiepe water. Terwijl de luchttemperatuur in Vancouver schommelde rond de 30 graden Celsius, werden de waarden langs de rotsachtige kust met infrarode camera’s gemeten door Harley en een student. De resultaten waren behoorlijk schokkend omdat deze boven de 50 graden Celsius uitkwamen:

“Het was zo heet toen wij op pad waren, dat we met tussentijdse onderbrekingen gedurende het onderzoek ons terugtrokken in de schaduw om bevroren druiven te eten. De mosselen, zeesterren, kokkels en andere zeedieren hadden deze mogelijkheid natuurlijk niet.”

Mosselen zijn winterharde schelpen die temperaturen tot rond de 30 graden Celsius kunnen verdragen. Zeepokken zijn nog sterker en overleven een temperatuur van meer dan 40 graden Celsius gedurende tenminste een paar uur. Maar als de temperaturen daarboven komen, zijn dat onoverkomelijke omstandigheden, aldus de conclusie van Harley.

Schade door klimaatverandering

De massale sterfte van de schelpdieren tast de waterkwaliteit van de zee tijdelijk aan omdat mosselen en venusschelpen helpen met het filteren van het water. Deze dieren zijn van groot ecologisch belang. In theorie kan een mosselpopulatie binnen een jaar of twee herstellen. Dit kan alleen onder voor het dier gunstige voorwaarden. Het herstel van onder andere zeesterren en kokkels duurt tientallen jaren doordat zij zich veel langzamer voortplanten. Harley wijst erop dat de extreme hittegolf van afgelopen maand het gevolg is van klimaatverandering, die naar alle waarschijnlijkheid voor zorgt dat de hittegolven in de toekomst blijven terugkeren.

levend gekookt
Mosselen | Foto: publiek domein

Bronnen:

©AnimalsToday.nl Jessica Slotman


Strijd mee tegen dierenleed!

Zonder jouw hulp kunnen House of Animals en Animals Today niet verder groeien en dieren een stem geven. Waardeer je wat wij doen, steun ons dan met een (eenmalige) donatie.