Een indoor aquarium in Houston (Texas, Verenigde Staten) stelt al twaalf jaar vier witte tijgers tentoon als attractie voor het publiek. Ze zitten opgesloten in een kitscherig betonnen verblijf genaamd ‘Maharaja’s Temple’. Dierenrechtenorganisatie Animal Legal Defence Fund (ALDF) is van plan het aquarium aan te klagen om deze tijgers vrij te krijgen. Bovendien is er een petitie opgezet.

vier witte tijgers
De witte tijgers liggen levenloos verveeld in hun glazen kooi, een curiositeit voor alle mensen die langslopen. | Foto: YouTube video still

De vier dieren – de vrouwtjes Marina en Coral, en de mannetjes Nero en Reef – zijn in gevangenschap gefokt en in 2004 door het aquarium aangekocht. In al die tijd zijn ze nooit buiten geweest. Ze hebben geen terrein in de openlucht, en als ze niet aangestaard en gefotografeerd worden door de bezoekers, zitten ze opgesloten in kale ijzeren kooien.

Spartaanse omstandigheden
Het Animal Legal Defense Fund komt nu in actie. Een van hun dierenartsen, dr. Jennifer Conrad, legt uit waarom dit hoognodig is: ‘Het verblijf van de tijgers heeft alles weg van een kerker. Hun fysieke en mentale gezondheid lijdt hier ernstig onder, omdat het verblijf ontdaan is van alle natuurlijke omgevingsfactoren van de dieren. Het is wreed om deze intelligente carnivoren, die in de natuur een groot leefgebied hebben, in een donker, klein hok op te sluiten dat geen enkele uitdaging biedt. Ze zien geen daglicht, laat staan dat ze ontspannen in de zon kunnen liggen. Bovendien kunnen ze ernstige, chronische afwijkingen oplopen omdat ze hun hele leven op glad en keihard beton moeten leven.’

Eindelijk juridische actie
Afgelopen september heeft het ALDF Landry’s Inc. – het bedrijf dat de eigenaar is van het Downtown Aquarium – laten weten dat ze een aanklacht voorbereiden tegen Landry’s, op verdenking van overtreding van de Endangered Species Act (Amerikaanse wet op de beschermde diersoorten). Brengt Landry’s de tijgers niet binnen 60 dagen over naar gerenommeerde en gekwalificeerde opvangcentra, dan sleept het ALDF het bedrijf voor de rechter. Het ALDF heeft aangeboden de dieren kosteloos onder te brengen.

Aquarium ontkent misstanden
Het aquarium laat het hier niet bij zitten. James Prappas, hoofdverantwoordelijke voor de dieren in het aquarium, verklaarde aan nieuwssite The Dodo dat het verblijf dakramen en vensters heeft waardoor daglicht naar binnen valt. Ook wijst hij op het ventilatiesysteem dat beantwoordt aan de richtlijnen van de Association of Zoos & Aquariums (Amerikaans Instituut voor Dierentuinen en Aquaria). Tot slot beweerde Prappas dat de dieren genoeg frisse lucht krijgen en dagelijks op verschillende manieren worden uitgedaagd en vermaakt.

Ondersteuning vanuit de wet
Het Downtown Aquarium ligt al jaren onder vuur, maar volgens Carney Anne Nasser, een van de advocaten die namens het ADLF aan deze zaak werkt, gloort er hoop. In de wet op de bedreigde diersoorten zijn de regels over het houden van tijgers verscherpt, en er staan wijzigingen van de AZA-richtlijnen op stapel. Bovendien is er inmiddels nieuwe jurisprudentie beschikbaar uit vergelijkbare zaken. Nasser zegt:

“Helaas is het publiek er nog steeds niet van overtuigd dat het tentoonstellen van dieren voor vermaak, zonder enig oog voor hun ingewikkelde, persoonlijke behoeften, onacceptabel is.”

In strijd met regels toezichthouder
Het belangrijkste argument van het ALDF in deze zaak is dat de huidige leefomstandigheden in strijd zijn met de regels die het AZA – dat het aquarium zijn vergunning verleent – verbindt aan het houden van tijgers. Daarin staat dat alle tijgerverblijven een openluchtgedeelte en natuurlijke vegetatie moeten hebben. De tijgers moeten in staat gesteld worden natuurlijk gedrag te vertonen, zoals rennen, springen, klimmen en zich verstoppen.

Wat staat er in de geplande aanklacht?
In de aankondiging van de rechtszaak licht het ALDF dit toe. De tijgers in het Downtown Aquarium hebben geen natuurlijke omgeving. Door het harde, onnatuurlijke beton dreigen de dieren pijnlijke poten, spierafwijkingen en problemen met de bloedsomloop te krijgen. Voor wat betreft de mentale risico’s wijst het ALDF erop dat de tijgers heen en weer lopen langs het glas, en ertegenaan springen. Dit zijn gebruikelijke stressreacties, veroorzaakt door hun beperkte leefgebied en het ontbreken van een plek om zich te verstoppen voor de bezoekers.

Aquarium probeert tegenaanval
Landry’s doet deze beschuldigingen af als ‘incorrect en manipulatief’. Het bedrijf dreigt met een tegenaanklacht voor smaad en laster. Volgens Steven Scheinthal, raadsman van Landry’s, krijgen de tijgers ‘verzorging van topkwaliteit’ en hebben de dieren zich al die jaren gedragen ‘zoals elk goed verzorgd dier in gevangenschap’. Hij is op de hoogte van de aanstaande veranderingen in de AZA-richtlijnen en verklaart:

“We zullen er alles aan doen om hieraan te beantwoorden. Kunnen we de voorgestelde aanpassingen niet uitvoeren, dan verplaatsen we onze tijgers naar een nieuw verblijf.”

Welke verblijven dit zijn, is niet duidelijk. Scheinthal benadrukte dat ze de tijgers in dat geval niet zouden overbrengen naar de goedgekeurde opvangcentra die het ALDF aandraagt, maar naar een andere plek die het Downtown Aquarium zal uitzoeken.

Bron: The Dodo ©PiepVandaag.nl Anne Douqué

Wist je dat…

  • Witte tijgers geen aparte soort vormen? Het zijn normale tijgers met een recessief gen.
  • De laatste witte tijger in 1958 in het wild werd doodgeschoten?
  • Alle witte tijgers in gevangenschap worden doorgefokt door middel van inteelt? Hierdoor krijgen ze afwijkingen zoals scheelkijken, nierproblemen, misvormde ruggengraat of een gespleten verhemelte. Bovendien leven ze niet lang.
  • Fokkers het publiek proberen wijs te maken dat deze ‘tijgersoort’ met uitsterven wordt bedreigd, en dus gered moet worden? Dat is niet meer dan een verkooptruc. Tijgers met lichamelijke afwijkingen, die niet mooi genoeg zijn voor shows of attracties, worden afgemaakt of elders onder slechte omstandigheden gehouden.

Bronnen: Piepvandaag.nl en The Dodo


Strijd mee tegen dierenleed!

Zonder jouw hulp kunnen House of Animals en Animals Today niet verder groeien en dieren een stem geven. Waardeer je wat wij doen, steun ons dan met een (eenmalige) donatie.